April 19, 2024

Η διαμάχη μεταξύ MLS και US Open Cup εγείρει ένα προκλητικό ερώτημα: Ποιος ελέγχει το αμερικανικό ποδόσφαιρο;

ΦΟΡΤ ΛΟΝΤΕΡΝΤΕΪΛ, Φλόριντα - 27 ΣΕΠΤΕΜΒΡΙΟΥ: Ο Διευθύνων Σύμβουλος της Ποδοσφαιρικής Ομοσπονδίας των ΗΠΑ JT Baston και η Πρόεδρος της Ποδοσφαιρικής Ομοσπονδίας των ΗΠΑ Σίντι Πάρλοου Κόν ποζάρουν για μια φωτογραφία με το τρόπαιο του Κυπέλλου USOpen κατά τη διάρκεια ενός αγώνα μεταξύ Houston Dynamo FC και Inter Miami CF στο DRV PNK Stadium στις 27 Σεπτεμβρίου, 2023 στο Φορτ Λόντερντεϊλ της Φλόριντα.  (Φωτογραφία Jason Allen/ISI Photos/Getty Images)

Ο Διευθύνων Σύμβουλος του US Soccer JT Batson και η Πρόεδρος Cindy Parlow Cone με το τρόπαιο του US Open Cup (Φωτογραφία Jason Allen/ISI Photos/Getty Images)

Η απογοήτευση του Arthur Mattson μεγάλωσε όταν το US Open Cup γλίστρησε μέσα από τα δάχτυλά του και βρισκόταν στο χείλος της κατάρρευσης.

Ήταν αρχές Φεβρουαρίου. και εδώ και μήνες, υπό την πίεση του MLS, η Ομοσπονδία Ποδοσφαίρου των Ηνωμένων Πολιτειών είχε χαράξει μια πορεία για το μέλλον του τουρνουά που έχει περάσει έναν αιώνα. Ο Mattson προήδρευσε μιας επιτροπής ποδοσφαίρου των ΗΠΑ που επέβλεπε το Open Cup. Όπως ήταν φυσικό, ήθελε να συμμετάσχουν όλες οι ομάδες του MLS, όπως ορίζει ο κανονισμός της ομοσπονδίας.

Αλλά το MLS είχε προσπαθήσει να απαλλαγεί από το τουρνουά του 2024. και οι αξιωματούχοι του αμερικανικού ποδοσφαίρου φάνηκαν πρόθυμοι να καταλήξουν σε συμφωνία. Όταν ο Mattson, ένας μακροχρόνιος διαχειριστής του ποδοσφαίρου και πρώην μέλος του διοικητικού συμβουλίου της USSF, προσπάθησε να διαπραγματευτεί ένα ψήφισμα, λέει, οι κορυφαίοι του ζήτησαν να «παραιτηθεί».

Έτσι παραιτήθηκε από πρόεδρος της Επιτροπής Open Cup στα μέσα Φεβρουαρίου.

«Δεν θα επέτρεπα ποτέ στην MLS να επιλέξει τους κανόνες και τις πολιτικές που ακολουθούν, ενώ περιμένω από άλλα πρωταθλήματα να ακολουθήσουν τους κανόνες», είπε ο Mattson στο Yahoo Sports.

Αλλά το US Soccer, με επικεφαλής τον CEO JT Batson, προφανώς θεώρησε ότι έπρεπε να το κάνει.

Ο Batson και άλλοι διαπραγματεύτηκαν μια συμφωνία που ανακοίνωσε την Παρασκευή το US Soccer: Η MLS θα στείλει μόνο οκτώ από τις 26 επιλέξιμες ομάδες της στο Open Cup 2024, την 109η διοργάνωση της παλαιότερης ποδοσφαιρικής διοργάνωσης στη χώρα. Έντεκα ομάδες «MLS Next Pro» θα συμμετάσχουν επίσης, εννέα από αυτές εφεδρικές ομάδες του MLS, μαζί με τους παραδοσιακούς επαγγελματικούς και ερασιτεχνικούς συλλόγους κατώτερης βαθμίδας του τουρνουά.

Η ανανεωμένη αλλά προσωρινή μορφή θα κρατήσει ζωντανό το Open Cup, προς το παρόν. Αλλά για να το διατηρήσουν, οι αξιωματούχοι του αμερικανικού ποδοσφαίρου τροποποίησαν τα πρότυπα του Pro League για να ικανοποιήσουν τις επιθυμίες ενός μέλους που βασίζονται σε δολάρια.

Υποκλίθηκαν επειδή δεν είχαν καμία επιρροή, επειδή η ισορροπία δυνάμεων του αθλήματος έχει αλλάξει τα τελευταία χρόνια: προς τους δισεκατομμυριούχους και τον επίτροπο που κατέχει και διευθύνει το Major League Soccer.

Το υπαρξιακό ερώτημα

Η εξέγερση στα μέσα Δεκεμβρίου που συγκλόνισε το αμερικανικό ποδόσφαιρο ήταν κάτι σαν υπαρξιακή στιγμή για την ομοσπονδία. Οι ιδιοκτήτες του MLS επικύρωσαν ένα σχέδιο αποστολής εφεδρικών ομάδων στο Open Cup του 2024. Το US Soccer έπρεπε να απαντήσει και να απαντήσει σιωπηρά σε μια προκλητική ερώτηση, την «απόλυτη ερώτηση», όπως το έθεσαν τότε δύο έμπειροι ηθοποιοί: Ποιος ελέγχει τον αθλητισμό: δισεκατομμυριούχοι ή εκλεγμένοι εκπροσώπους;

Δημόσια, πέντε ημέρες αργότερα, το US Soccer φαινόταν να αντέχει στο MLS. Πέταξε ένα δήλωση το οποίο έγραφε εν μέρει: «Ενημερώσαμε την MLS ότι η σύσταση του προσωπικού του αμερικανικού ποδοσφαίρου, η οποία υιοθετήθηκε από την ομάδα εργασίας Pro League, είναι ότι το αίτημα [to send reserve teams] να απορριφθεί».

Ωστόσο, ιδιωτικά, οι αξιωματούχοι του USSF υποσχέθηκαν να συνεργαστούν με το MLS και άλλους για να αναδιαμορφώσουν το Open Cup.

Κατάλαβαν ότι οι σύλλογοι του MLS χάνουν χρήματα στο τουρνουά. Άκουσαν τα παράπονα του πρωταθλήματος: ότι το Open Cup, παρ’ όλη την ιστορική του γοητεία, δεν έχει απήχηση στους περισσότερους οπαδούς. που εμποδίζει τις ατζέντες· και ότι το MLS «υποστηρίζει και επιδοτεί αυτό το τουρνουά εδώ και πολύ καιρό», όπως είπε πρόσφατα ο επίτροπος Don Garber.

Τότε αναγνώρισαν, όπως είπε μια πηγή, ότι «τα οικονομικά στοιχεία του τουρνουά πρέπει να αλλάξουν». Πρότειναν ένα νέο μοντέλο κατανομής εσόδων. Δεσμεύτηκαν να αυξήσουν τα ταξιδιωτικά επιδόματα. Δεσμεύτηκαν να επενδύσουν στο Open Cup. να το πλασάρει, να το πουλήσει σε χορηγούς και να το προωθήσει πιο επιθετικά από πριν.

Ήθελαν φυσικά τη συμμετοχή του MLS. Για να πουλήσουν τον Δαβίδ εναντίον του Γολιάθ, χρειάζονταν τον Γολιάθ. Χρειάζονταν τις πιο δημοφιλείς μάρκες στο αμερικανικό ποδόσφαιρο. Θα μπορούσαν όμως απαιτώ στοίχημα?

Το Pro League Standards της ομοσπονδίας πρότεινε ότι μπορούσαν. Η δεύτερη από τις πολλές απαιτήσεις για ένα πρωτάθλημα ανδρών Division I είναι ότι «Οι ομάδες με έδρα τις ΗΠΑ πρέπει να συμμετέχουν σε όλες τις αντιπροσωπευτικές διοργανώσεις US Soccer και CONCACAF για τις οποίες είναι επιλέξιμες». Εάν οι ομάδες του MLS αρνούνταν, το US Soccer θα μπορούσε, θεωρητικά, να αφαιρέσει την κύρωση του πρωταθλήματος.

Αλλά κάτι τέτοιο πιθανότατα θα προκαλέσει μια νομική μάχη με την MLS. Οι δικηγόροι του αμερικανικού ποδοσφαίρου δεν ήταν σίγουροι ότι θα μπορούσαν να το κερδίσουν, είπε μια πηγή που γνωρίζει τον τρόπο σκέψης της ομοσπονδίας. Η απόφαση του Ευρωπαϊκού Δικαστηρίου για την υπόθεση της Super League, η οποία αποδυνάμωσε την εξουσία των διοικητικών οργάνων να ρυθμίζουν τους παίκτες και τους συλλόγους στην τροχιά τους, τέθηκε επίσης στις συζητήσεις ως δυσοίωνο προηγούμενο.

Σίγουρα θεώρησαν επίσης ότι η επιλεκτική εφαρμογή του PLS θα μπορούσε να υπονομεύσει την υπεράσπισή τους σε μια ξεχωριστή υπόθεση αντιμονοπωλιακής νομοθεσίας, κατά της NASL, η οποία τελικά έχει προγραμματιστεί για δίκη αργότερα φέτος. Υπήρχαν όμως ευρύτερες σκέψεις. Ένας «Δεύτερος Ποδοσφαιρικός Πόλεμος» θα ήταν εκρηκτικός και επιζήμιος για όλους τους εμπλεκόμενους. Η έναρξη ενός, η αφαίρεση της ποινής του MLS, δεν εξετάστηκε ποτέ σοβαρά, ανέφεραν δύο πηγές που γνωρίζουν τις συνομιλίες. Το στέλεχος του MLS, Νέλσον Ροντρίγκες, δήλωσε την Παρασκευή ότι η πιθανότητα “δεν προέκυψε ποτέ”.

Δεν προέκυψε ποτέ γιατί η σχέση του US Soccer με το MLS ήταν και είναι πολύ σημαντική. Τροφοδοτεί (και χρηματοδοτεί) μερικές από τις μεγαλύτερες φιλοδοξίες του αμερικανικού ποδοσφαίρου.

Υποκαταστήματα US Soccer MLS

Ο έλεγχος αυτής της σχέσης και οι κατηγορίες ότι η USSF ευνοεί το MLS έναντι άλλων πρωταθλημάτων, κάποτε επικεντρώθηκε στο μάρκετινγκ της Soccer United. Η SUM, μια κερδοσκοπική εταιρεία που ανήκει στην MLS, αγόρασε και πούλησε τα εμπορικά δικαιώματα του US Soccer για 18 χρόνια. Έσωσε το MLS γύρω στο 2002 και έδωσε στο USSF πάνω από 300 εκατομμύρια δολάρια σε εγγυημένα έσοδα. Για τα περισσότερα από αυτά τα 18 χρόνια, ήταν αμοιβαία επωφελής. Αλλά δημιούργησε προφανείς συγκρούσεις συμφερόντων. Πώς, αναρωτήθηκαν οι επικριτές, το US Soccer θα μπορούσε να διοικήσει δίκαια ένα πρωτάθλημα που ήταν επίσης βασικός εμπορικός εταίρος;

Η ομοσπονδία διαχωρίστηκε από το SUM στα τέλη του 2022 και έφερε τη διαχείριση των εμπορικών δικαιωμάτων εσωτερικά. Αλλά το ερώτημα εξακολουθεί να τίθεται, γιατί άλλοι δεσμοί έχουν δημιουργηθεί, και ίσως ακόμη και μετατραπεί σε εξαρτήσεις. Πάρτε, για παράδειγμα, την ανάπτυξη παικτών.

Μεταξύ 2007 και 2019, το US Soccer επένδυσε δεκάδες εκατομμύρια δολάρια στην Ακαδημία Ανάπτυξης, ένα ελεγχόμενο δίκτυο ελίτ συλλόγων νέων, για την επισκευή ενός σπασμένου αγωγού. Ο εισαγγελέας βοήθησε στην παραγωγή το μεγαλύτερο μέρος της τρέχουσας εθνικής ομάδας ανδρών των ΗΠΑ. Αλλά το 2020, το US Soccer αποφάσισε να το κλείσει και ουσιαστικά να παραδώσει τα ηνία στο MLS.

Εν τω μεταξύ, οι σύλλογοι και οι ιδιοκτήτες του MLS είχαν ήδη ξοδέψει περισσότερα από 100 εκατομμύρια δολάρια μαζί για τις ακαδημίες τους. Έκτοτε αύξησαν την επένδυσή τους και η MLS τρέχει τώρα ένα πρωτάθλημα τύπου DA, το MLS NEXT, για τους συλλόγους του και πολλούς πρώην συνομηλίκους του DA. Κάποτε ήταν μέρος του αγωγού USMNT. Τώρα, από πολλές απόψεις, αυτοί είναι την κορυφή της πυραμίδας της νεολαίας. Ή τουλάχιστον το χρηματοδοτούν. Το μέλλον της πολυτιμότερης περιουσίας του US Soccer, του MNT, βρίσκεται πλέον στα χέρια της MLS και εξαρτάται από τα πορτοφόλια της MLS.

Το USMNT προπονείται επίσης τακτικά σε εγκαταστάσεις του MLS και παίζει σε στάδια του MLS. Έχει ωφεληθεί, και θα συνεχίσει να επωφελείται, απτά και άυλα, από τα χρήματα που επένδυσαν στο ποδόσφαιρο οι ιδιοκτήτες του MLS. Το US Soccer χρειάζεται αυτούς τους ιδιοκτήτες και τα δολάρια τους περισσότερο από ποτέ. Ως εκ τούτου, έχουν μεγαλύτερη επιρροή από ποτέ.

Το τελευταίο παράδειγμα είναι το εθνικό προπονητικό κέντρο ποδοσφαίρου των ΗΠΑ. Ο ιδιοκτήτης της Ατλάντα Γιουνάιτεντ, Άρθουρ Μπλανκ, θα του δωρίσει 50 εκατομμύρια δολάρια. Το USSF έχει επίσης επικοινωνήσει με άλλους ιδιοκτήτες του MLS για να ζητήσει συνεισφορές για το έργο περίπου 250 εκατομμυρίων δολαρίων, είπαν πολλές πηγές στο Yahoo Sports.

Οι ιδιοκτήτες, λοιπόν, έχουν όλη την επιρροή. Έχουν τον Λιονέλ Μέσι και ένα αυξανόμενο κοινό. Το μόνο πλεονέκτημα του US Soccer στο έπος του Open Cup ήταν το δημόσιο αίσθημα.

Η MLS, σε δήλωσή της την Παρασκευή, δήλωσε ότι είναι «ευγνώμων στο US Soccer για την ηγεσία της σε αυτές τις προσπάθειες για την εξέλιξη του Open Cup και την αύξηση των επενδύσεών της». Άλλοι ενδιαφερόμενοι, ωστόσο, ήταν λιγότερο ικανοποιημένοι.

«Είμαστε πραγματικά απογοητευμένοι από την ομοσπονδία που δεν δείξαμε ισχυρότερη ηγεσία», είπε ο πρόεδρος της United Soccer League, Paul McDonough, στο Yahoo Sports την περασμένη εβδομάδα.

Οι Richmond Kickers, ένας σύλλογος USL, είπε στο α δήλωση αυτό μίλησε για πολλούς συλλόγους κατώτερης κατηγορίας: «Είμαστε απογοητευμένοι που το US Soccer απέτυχε να συμμορφώσει άλλα πρωταθλήματα με τα βασικά πρότυπα της Pro League για να συμμετάσχουν στο US Open Cup».

Υπήρχαν επίσης ερωτήσεις σχετικά με το ποιος ακριβώς στο US Soccer έπαιρνε τις αποφάσεις. Ο Mattson και η Επιτροπή Open Cup, η οποία συνήθως χειρίζεται πιο κοσμικά θέματα τουρνουά, ελάχιστα συμβουλεύτηκαν, ανέφεραν πηγές. Ένα άλλο μέλος της επιτροπής, ο πρώην παίκτης του USMNT Stu Holden, παραιτήθηκε επίσης την περασμένη εβδομάδα.

Αντίθετα, το US Soccer είχε δημιουργήσει μια «ομάδα εργασίας» ή «υποεπιτροπή» από μισή ντουζίνα μέλη του διοικητικού συμβουλίου για να βοηθήσει στην αντιμετώπιση της κατάστασης. Δύο πηγές είπαν στο Yahoo Sports ότι ο Μάικλ Καρόν, πρόεδρος του Αμερικανικού Οργανισμού Ποδοσφαίρου Νέων (AYSO) και ο Ρίτσαρντ Γκροφ, ένας μακροχρόνιος διαχειριστής ποδοσφαίρου ενηλίκων, ήταν μεταξύ των εμπλεκομένων. Ωστόσο, αρκετές πηγές ανέφεραν ότι ο Μπάτσον ήταν ο κύριος διαπραγματευτής. Ο Ροντρίγκεζ, το στέλεχος της MLS, είπε ότι είχε επίσης συνεργαστεί με τον επικεφαλής εμπορικό διευθυντή της USSF Ντέιβιντ Ράιτ και άλλο προσωπικό της USSF. Ο Ροντρίγκες χαρακτήρισε τις συζητήσεις «συνεργατικές».

(Ένας εκπρόσωπος του αμερικανικού ποδοσφαίρου αρνήθηκε να πει ποιος ήταν στην ειδική ομάδα. Ούτε ο Μπάτσον ούτε η πρόεδρος του USSF, Σίντι Πάρλοου Κόουν, ήταν διαθέσιμοι για συνέντευξη.)

Επομένως, δεν είναι σαφές ποιος ακριβώς υποκλίθηκε στο MLS. που προτίμησε τη διπλωματία από την εφαρμογή σκληρών μέτρων. Αλλά είναι αρκετά ξεκάθαρο γιατί. Για να διατηρήσουν το Open Cup, του οποίου το μέλλον παραμένει αβέβαιο μετά το 2024, οι υπεύθυνοι της USSF θα προσπαθήσουν να δώσουν κίνητρα για τη συμμετοχή στο MLS αντί να το επιβάλλουν. Η μεταβαλλόμενη δυναμική ισχύος του αμερικανικού ποδοσφαίρου τους έχει αφήσει, από πολλές απόψεις, χωρίς άλλη επιλογή.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *